什么是理论?

  本博客的主要目的是创建能够合理地解释中国文明历程的历史理论。那么首先我们就要明确理论和历史理论的定义。

  什么是理论?

  理论(theory)的另外一个名字是假说(hypothesis),或者说理论和假说是同义词。当我们强调理论/假说的系统性时,我们更趋向于使用理论这个词;当我们强调理论/假说的假设本质时,我们更倾向于使用假说这个词。人们常说的“大胆假设,小心求证”,实际上准确的说法应该是“大胆假说,小心求证”。不好理解?没关系,下面举例说明。

  人们的生产生活受天气的很大影响。为了研究天气现象,发现气象规律,我们需要创建关于天气的理论。假设有一个城市,我们需要建立一个关于当地温度的假说/理论。于是,我们说,当地的平均温度在20~24摄氏度之间。我们怎么得到这个理论的并不重要,可能是通过对往年气象资料的粗略研究、或者对以往资料的细致研究、或者是拍脑袋拍出来的、或者是做梦梦到的、或者是自己的直觉,这都没有关系。重要的是这个假说是否有证据(evidence)支持,证据是理论的基石。根据证据和理论的关系,理论/假说可以分成三类:
  (1)有证据的支持,这个假说被称为一个成立的假说,或者说一个有效的假说;
  (2)如果没有证据支持,但也没有证据反对,我们常常说这只是一个理论,这个理论的有效性我们要根据以后的论据来进行考察。
  (3)如果没有证据支持,但有大量证据反对某一个理论,我们就说这个理论被推翻了,我们需要改进这项理论,或者构建全新的理论。

  当然在现实生活中,大多数理论是同时具备支持证据和反对证据的。因此这三种情况就变为:
  (1)支持证据(在质和量上)比反对证据更有力,称为有效理论。
  (2)反对证据(在质和量上)比支持证据更有力,称为被推翻的理论。
  (3)既无支持证据也无反对证据,称为纯理论。

  我们有了这三类理论,那么是不是有效的理论永远有效,而被推翻的理论永远翻不了身呢?并不是这样。我们不断的获取新的信息,新的证据。我们把新的证据和原有的证据合并考虑,重新对理论的有效性进行评估,有效的理论可能变得无效,被推翻的理论可能因为获得新的证据支持而变得有效,纯理论的有效性也可能发生变化。

  我们为什么要强调理论就是假说呢?因为理论的本质属性就是假说。理论是人们对客观世界规律的主观认识和假说任何理论的有效性直到它被推翻为止

  由此,我们得到一个重要的推论,我们对任何理论的怀疑态度,不仅是一种可贵的精神,更是一种理性的必然

  那么回到我们的温度例子,我们有了理论,需要证据。什么证据?比如说历史温度数据。如果历史温度数据能够支持我们的假说“当地的平均温度在20~24摄氏度之间”。那么这个假说就是一个有效的理论。但如果当地气温持续在30摄氏度之上保持了相当长的时间,导致历史温度数据不能支持上述假说,这个假说/理论就被推翻。

  上面是对理论概念的明确。在实际生活中,人们还常常使用其他的词汇表示理论和证据。

  理论:假说、观点、看法等。
  证据:事实、现象等。

  上面我们谈到了理论需要证据的支持才能成为有效的理论,我们也可以说,理论需要解释事实(即证据的别名)才能成为有效的理论,这两种说法的意思是完全相同的。

  此外还有一个重要的、容易混淆的问题:是先有理论,还是先有事实?当然是先有事实,我们再建立理论去解释事实。如果理论能够解释事实,理论就成立,或称为有效的理论。如果理论不能解释事实,理论就不成立。
 

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